Festivalprat: Jorunn Haakestad

Hvem var Johan Munthe – bergenseren som ble general i Kina og skjenket Kinasamlingen til byen?   

– Du har skrevet en bok om en av de mest berømte og avholdte bergenserne byen har hatt. Men hvor knyttet var Johan Wilhelm Normann Munthe selv til hjembyen? Hvorfor falt valget på Vestlandske Kunstindustrimuseum da han ga bort sin store samling av kinesisk kunst?

Selv om Johan – bare ti år gammel – måtte flytte til sin onkel i Oslo etter farens død, tror jeg nok han følte seg som bergenser. Ekteskapet med bergenserinnen Gina, hans første kone, styrket nok dette. Men det er ikke sikkert den følelsen var den samme som den «hjemmefølelsen» vi snakker om i dag. Noen sentimental følelse for hjembyen hadde han helt sikkert ikke. Slik jeg ser det, var det museets direktør Johan Bøhg som så å si skapte en donator og velgjører i Munthe. Bøgh trengte kinesiske objekter til å bygge opp prestisjemuseet Vestlandske Kunstindustrimuseum. Johan Munthe ble stimulert og formet som giver og samler av kulturstrategen Johan Bøgh.

– I arbeidet med boken har du kommet tett på den utad kanskje litt pompøse Munthe. Hvem var han på privaten?

Et entydig svar på dette, har jeg ikke. Han var som de fleste av oss sammensatt. Selv om han var militær og hadde en militær karriere, skriver han at bare en forsvarskrig kan forsvares. Gjennom brevene sine gir han innrykk av å være sine venners venn. Foruten å være en rådgiver i krigsministeriet i Kinas Første Republikk, var han dypt religiøs og også forstander i Christian Scientists menighet i Beijing. Han skrev poesi og var en informert og lidenskapelig kunstsamler og kunsthandler. Kanskje mer kunsthandler enn samler og donator. Han var, vil jeg si, en viktorianer, en som hadde gjort Viktoriatidens idealer til sine egne. Jeg tror han var sjenerøs, men helst når det gav ham sosial glans og oppmerksomhet.

– Av de 2500 gjenstandene Munthe donerte og som i dag er å finne i KODEs Kinasamling – har du en favoritt?

Det er helt umulig, siden samlingen er så mangfoldig og jeg har favoritter innenfor hvert materiale og hver tidsepoke – hvert dynasti. Men jeg velger en lohan – en opplyst elev i Buddhas lære – en som er her på jorden for å veilede og opplyse oss gjennom livet. Figuren er i metall og belagt med bladgull. Den er sannsynligvis fra Song-dynastiet som regjerte Kina fra 960 til 1279.

 

Hør mer om general Munthe og norske møter med Kina i morgen – kom på programposten Hundre års ydmykelse!

 

Intervju: Ingrid Myrstad.